Uma das primeiras referências ao sistema de castas na Índia terá sido num dos mais antigos textos sagrados do hinduísmo, os vedas. É portanto, uma tradição muito antiga, já com cerca de 3000 anos.

Uma casta pode ser definida como um grupo social hereditário, que passa de pai para filho, e onde apenas é possível (ou aceitável) casar com alguém que pertence ao mesmo grupo.

É uma função social determinada pela natureza própria de cada ser humano.

Nos textos sagrados, os Vedas, é referido o sistema de castas varna (no sentido da essência individual), que são hierarquizadas de acordo com cada elemento do corpo de Brahma que lhes deu origem:

  • A boca: Brahmin (Brâmanes): é a casta mais alta e é muito respeitada. São sacerdotes, professores e intelectuais e podem estudar as escrituras e dirigir rituais religiosos;
  • Os braços – Kshatriya (Xátrias): são os guerreiros e ocupam cargos políticos e da defesa do território. Podem ter acesso aos ensinamentos religiosos;
  • As pernas – Vaishas (Vaixás): exercem atividades comerciais e agrícolas e podem participar em rituais e aprender os ensinamentos religiosos;
  • Os pés – Shudra (Sudras): são os camponeses; trabalhadores fabris e artificies.

Além das castas varna existem as categorias harijan: são os intocáveis. São considerados impuros, pois exercem atividades desprezadas pelos restantes indivíduos, em que têm de ter contacto com materiais poluídos. São eles que têm de realizar as profissões mais degradantes e mal pagas. É mantida uma grande distância entre os intocáveis e as pessoas que pertencem às castas varna.

Na Índia, ao longo dos anos as castas varna e as categorias harijan deram origem a milhares de subdivisões das comunidades.

Desta forma surgiram os jatis.

Estes, são grupos sociais hereditários, cujos elementos casam entre si, que têm um determinado sobrenome, falam o mesmo idioma, têm as mesmas crenças religiosas e a mesma profissão.

Por exemplo, sabia que Gandh significa perfume e Gandhi aquele que vende perfume? O nome teve origem na profissão exercida.

Com a 1ª Constituição da Índia, em 1950, o sistema de castas foi oficialmente abolido. No entanto, esta organização social continua muito enraizada na vida dos indianos, em especial naqueles que vivem nas zonas rurais. Continuam portanto, a existir muitas desigualdades sociais e imensos preconceitos…

O direito à igualdade foi consagrado em 1989. Se um indiano discriminar tendo em conta a casta, pode ter de cumprir pena de prisão.

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